한국에는 지역주의가 없다. 단지 어떤 현상에 지역주의라고 이름을 붙이고 다들 그렇게 알고 있을 뿐. 설사 백번 양보해서 그것들을 넓은 의미의 지역주의라고 정의를 한다 해도, 결코 호남은 해당이 안된다. 따라서 호남의 정치사회적 정서를 "저항적 지역주의"라고 부르는 것은 호남을 뭔가 특별한 지역으로 설정하려는 음모적인 시각의 산물이다. 호남은 결코 특별한 지역이 아니다. 다만 호남거주자 혹은 원적자들이 특별한 취급을 받으며 국가와 특정 지역민들로부터 차별을 당하고 있을 뿐. 

정치사회적 차별에 대한 반사적 행동을 지역주의라고 부른다면, 할렘가 흑인들의 정치사회적 저항을 할렘지역주의라고 불러도 된다는 말일까? 할렘에도 타 지역과 동일한 수준의 예산을 배분해달라, 장기간의 차별적인 예산 배분으로 낙후되어 버린 것에 대한 보정을 요구하면 그것을 할렘의 지역이기주의라고 부르겠다는걸까?

그래서 나는 한국에 지역주의가 정말로 존재하는지, 만약 존재한다면 호남 역시 그에 해당하는지를 찾아보기로 했다.

지역주의 이야기가 나오면 단골메뉴로 등장하는 이야기가 있다. "지역주의는 한국에만 있는 것이 아니다. 영국에도 있고 미국에도 있고 일본에도 있고 스페인에도 있고 독일에도 있고 이탈리아에도 있다. 스코틀랜드의 분리독립투쟁과 남북전쟁등이 바로 그런 것 아닌가?" 하면서 마치 한국의 지역주의(?)가 그것들과 유사한 현상인 것처럼 설명한다. 그러나 조금만 살펴봐도 그 주장은 사실이 아니다. 스코틀랜드의 지역주의는 "분리독립적" 지향이고, 남북전쟁 역시 그렇다. 우리가 흔히 "전 세계 여러 나라들의 지역주의 사례"라고 들고 오는 것 대부분이 '분리독립운동'의 산물이거나 분리독립된 상태에서 강제로 통합을 당한 결과물들이다.

그러나 한국에서 분리독립운동의 역사가 있었는가? 아니면 현재의 지역구분 현상이 1500년전 고구려의 일부와 백제가 신라에 강제로 통합당한 결과물이라는 것인가? 호남 영남 충청의 '지역구분 현상'은 결코 분리독립을 지향하지 않는다. 특히 호남의 경우 그 자체가 오히려 분리를 당하는 것에 대한 저항이라는 점에서, 강력한 통합과 일치를 요구한다는 점에서 결코 지역주의적이지 않다. 그런데 무슨 근거로 저항적이라는 근사한(?) 꼬리표를 달아주면서 지역주의라고 부르고, 그걸 극복하자고 온갖 웃기지도 않는 난리부르스를 추는 것일까?

물론 영남과 충청같은 경우에 '분리독립적이고 배타적인 지역이익'을 추구하는 것처럼 보인다는 점에서 지역주의와 유사하게 보이는 것은 사실이다. 그러나 백번 양보해도 그것은 '지역이기주의' 일 뿐 지역주의는 아니다. 특히 충청은 더 더욱 그렇다. 타 지역으로 이주한 충청주민들은 더 이상 자민련이나 자선당에 투표하지 않는다. 지역주의라고 불리려면 최소한 주거지에 상관없이 '출신지역'에 따라 일관된 정당지지 현상이 관찰되어야만 한다 (물론 주거지에 상관없이 출신지역에 따라 일관된 정당 지지가 관찰된다고 해서 그것들이 모두 지역주의가 되는 것은 아니다). 각 시도지역 심지어 면단위에도 존재하는 '지역 내 SOC 유치를 위한 활동'과 충청의 지역정서가 본질적으로 다른게 있을까?  
 
흔히 한국에 지역주의가 존재한다는 가장 강력한 증거로, 선거 때마다 차이가 나는 지역별 정당지지율과 득표율을 든다. 그러나 그런 현상은 서울에도 있다. 서울의 강북과 강남 역시 지역간에 확실하게 차이가 나는 정당지지율과 득표율이 존재한다. 영호남의 차이만큼은 아니더라도 거의 그에 못지 않다. 그러면 이제부터 강북지역주의와 강남지역주의라고 불러도 될까? 강북지역의 서민들이 민주당을 지지하는 것과 호남의 서민들이 민주당을 지지하는 것의 본질적인 차이를 과연 무엇으로 구분하고 증명할 수 있을까? 도리어 호남주민들의 절대다수는 서울강북의 서민들보다 훨씬 더 어려운 처지가 아니던가.

그러므로 어떤 유권자가 '지역주의투표' 를 했다고 규정하려면, 최소한 다음의 조건들을 모두 충족함을 증명해야만 한다. (괄호안은 필자 본인의 주관적 판단)

1. 주거지 변동에 상관없이 동일한 투표를 할 것인가? (영호남 O, 충청 X)
2. 소득의 변동과 상관없이 동일한 투표를 할 것인가? (영남 O, 호남 △, 충청 X)
3. 배타적이고 우월한 지역 이익에 찬성하는가? (영남 O, 충청 O, 호남 X)
4. 특별한 불이익이 없다면, 자신의 출신지역이 국가로부터 분리독립하는 것을 찬성하는가? (모두 X)

따라서 영남의 정치사회적 정서는 크게 보아 지역주의의 범주에 넣을 수도 있겠지만, 그보다는 패권적 지역이기주의로 엄격하게 분류하는 것이 옳다. (명심해야 할 것은 지역주의보다 패권적 지역이기주의가 훨씬 더 나쁘다는 사실이다). 스코틀랜드의 지역 정서는 분명 민족감정에 의한 지역주의이지만, 잉글랜드의 지역 정서는 지역주의보다는 패권적 지역이기주의라고 부르는 것이 올바른 명칭법인 것과 같다.

이렇게 지역간에 본질적이고도 엄연한 차이점들이 분명히 존재하는데, 모두 한개의 범주로 묶어서 '지역주의' 라고 부르는 것은 결코 올바르지 않다.